創企嘗試用新方法回收火箭:傘降+直升機抓取

當地時間週四,衛星發射服務提供商Rocket Lab將30顆微型衛星送入近地軌道,並首次嘗試回收火箭助推器。這家公司希望也能像SpaceX那樣,將來能夠回收並重復使用運載火箭以節省成本。

Rocket Lab的主打火箭是Electron。此前,該公司已經進行了15次所謂的“消耗性發射”,即每次都使用全新火箭執行任務,無法回收。直到2019年,Rocket Lab宣佈推出火箭回收計劃。

Rocket Lab的火箭回收方式與SpaceX截然不同,後者的獵鷹9號火箭助推器發射後會自動降落在着陸墊或無人回收船上,而Rocket Lab則希望以更受控的方式將助推器帶回地球:到達指定高度後,助推器將展開減速傘和主降落傘來減緩下落速度,然後直升機會抓住降落傘的繩索,防止其落入海洋。

在最新的第16次發射中,Rocket Lab在該公司位於新西蘭的主要設施發射Electron後,就遵循了上述步驟,包括展開降落傘。然而,最後一步卻未能成功,直升機未能在空中抓住助推器,導致其最終墜入太平洋。Rocket Lab計劃將助推器從水中打撈出來,並將其送回工廠進行詳細檢查。

工程師們爲其助推器配備了額外的傳感器,以便在發射和降落過程中收集數據,該團隊想要更多瞭解助推器在往返太空時所處的狀態,以便確認直升機空中抓取時的最佳時機。如果這枚助推器的狀態足夠好,將來有可能再次用於發射。(小小)