連爆Omicron亞變種 學者警告「突變速度未曾減緩」傳染力續攀升

美國科學家認爲,Omicron出現一系列突變代表病毒變異速度並未減緩。圖爲法國學生迴歸校園,使用唾液進行病毒篩檢。(圖/路透

記者張寧倢/編譯

許多國家因Omicron疫情高峰已過,紛紛採取解封、共存政策。然而,科學家擔憂這可能太過樂觀,因爲病毒仍持續變異,Omicron出現許多亞變種證明了突變速度並沒有減緩,傳染性還會更高。美國杜蘭大學(Tulane University)病毒學家蓋瑞(Robert F. Garry)說,「病毒可能還有我們尚未看見的新把戲。」

華盛頓郵報報導新冠病毒(SARS-CoV-2)進入全球傳播後,有數十億次機會重新配置基因,繼續進化,產生新的變種與亞變種,突變速度之快,讓科學家們保持謹慎,2年多來病毒沒有穩定地進入昏昏欲睡的老年狀態,事實上,還可能會變得更強。蓋瑞表示,儘管傳染性不及麻疹那麼強,「但可以肯定的是,它仍正在攀升。」

學者認爲,新冠變種病毒的傳染性將逐步攀升。(圖/路透)

最新的新冠變異株稱爲「BA.2.12.1」是Omicron家族的一支。根據美國CDC初步研究,這種病毒的傳染性比在美國占主導地位的「BA.2」亞變種還要高出約25%。報導稱,BA.2.12.1使新冠病毒的傳染力又更進一階,而BA.2傳染力比原始Omicron更強,Omicron又比過去的Delta、Alpha等傳染性更高。雖然大多數的突變都對病毒不利,但只要出現一個突變能爲病毒帶來優勢,自然選擇的過程將會有助於病毒傳播

然而,目前的新冠疫苗都是基於2019年首見於武漢的原始毒株基因序列而研發,但目前已有許多病毒帶有的突變有利於避開中和抗體。美國福瑞德哈金森癌症研究中心計算生物學家布魯姆(Jesse Bloom)表示,病毒正以相當快的速度進化,「我確實認爲,我們需要積極考慮是否應該更新疫苗,並儘快着手進行。」

▲Omicron疫情中,出現同時感染2種變異株而來的「重組病毒」案例。(圖/路透)

與此同時,Omicron也不斷出現新的亞變種,南非科學家已經辨識出BA.4和BA.5,初步實驗室研究顯示,新的變種善於避開染疫康復者的中和抗體,可能導致新的染疫浪潮明尼蘇達大學傳染病專家奧斯特霍姆(Michael T. Osterholm)表示,病毒的進化比最初學者預估的更快速、更廣泛。

儘管Omicron病毒致命程度不高,但傳染病專家表示,未來可能會出現更具致病性的變異株,而且當宿主同時感染2種不同的毒株時,病毒基因會互相糾纏,重組病毒。先前臺灣通報的「XE」就是來自原始Omicron與BA.2毒株結合而成的重組病毒病例

加州荷亞過敏免疫學研究所(La Jolla Institute for Immunology)所長薩非爾(Erica Saphire)推測,Omicron的突變以一種尚未被瞭解的方式改變了病毒,使其對於抗體的中和作用更有抵抗力,「它可能掌握了我們還沒發現的新方法。僅根據突變數量而言,它比我們預期得更難被中和。」

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